Niente potrebbe far smettere il suo corpo di prurito. Sarebbe mai finita?

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Era buio quando la donna di 41 anni è stata in grado di iniziare il lungo viaggio in auto dall’appartamento di suo padre a Washington, DC, alla sua casa nella contea di Westchester, New York. Non vedeva l’ora di tornare da suo marito e dai suoi tre figli. Da qualche parte dopo aver attraversato il confine con il Maryland, la donna ha improvvisamente sviluppato un terribile prurito su tutto il corpo. Era stata un po ‘pruriginosa nelle ultime due settimane, ma lo aveva attribuito alla pelle secca a causa della sua abbronzatura estiva ormai sbiadita. Questo sembrava molto diverso: molto più forte, molto più profondo. E assolutamente ovunque, tutto allo stesso tempo.

La sensazione era così intensa che era difficile per la donna prestare attenzione alla strada. Si è ritrovata a guidare con una mano sul volante e l’altra a lavorare per rispondere al nuovo bisogno della sua pelle. Non c’era eruzione cutanea – o almeno nulla che potesse sentire – solo il terribile prurito, così profondo nella sua pelle che le sembrava di non riuscire a grattarsi abbastanza forte per arrivarci davvero. Alla luce del Baltimore Harbor Tunnel vide che le sue unghie e le sue dita erano scure di sangue. Questo l’ha spaventata e ha cercato di smettere di grattarsi, ma non ci è riuscita. Era come se un milione di formiche le strisciassero su tutto il corpo. Non sulla sua pelle, ma in qualche modo sotto di essa.

La donna era andata a Washington per aiutare l’anziano padre a trasferirsi. La sua casa era un disastro. Molti dei suoi averi non venivano toccati da anni. Ha pensato che stesse avendo una reazione a tutta la polvere e lo sporco e chissà cos’altro ha incontrato durante la pulizia. Appena arrivata a casa, ha fatto una lunga doccia; l’acqua fresca lenì la sua pelle escoriata. Si insaponò di crema idratante e sprofondò nel letto con gratitudine. Ma la tregua non durò e da quella notte in poi fu tormentata da un prurito che nessun graffio poteva soddisfare.

Dopo due settimane è andata in un centro di cure urgenti. Non sembrava esserci un’eruzione cutanea o morsi, le disse il medico, ma la sua pelle era così rossa e graffiata che poteva non essere in grado di vedere se c’era una reazione allergica o morsi di cimici o pulci sotto tutto. L’ha iniziata con un corso di due settimane di prednisone; questo dovrebbe calmare il tuo prurito, le disse, indipendentemente dalla causa. Lo prese fedelmente. Non ha aiutato.

Ha pulito ogni centimetro della sua casa e ha assunto un disinfestatore per cercare cimici. Ha portato il suo cane e due gatti dal veterinario per farli curare per le pulci. Ha comprato nuovi materassi. Niente di tutto ciò ha aiutato.

Ha visto un dermatologo, che ha pensato che fosse eczema e ha raccomandato una crema idratante. Inutili. Andò dal suo internista, che si chiedeva se questo potesse essere un sintomo di una malattia oltre la sua pelle. Le ha chiesto se avesse notato altri sintomi. No, si sentiva bene, tranne che per questo prurito. Ha ordinato alcune analisi del sangue, ma l’unica anomalia trovata, le disse quando ha chiamato con i risultati, era una lieve anemia da carenza di ferro. Ciò può causare prurito, il termine medico per prurito, anche se di solito non è così grave. Le è stato prescritto un integratore di ferro e ha aspettato un sollievo che non è mai arrivato.

Un allergologo ha riscontrato una reazione agli acari della polvere e un conservante chimico utilizzato in alcuni cosmetici e prodotti per la pulizia chiamato metilisotiazolinone (MIT). La paziente ha acquistato un purificatore d’aria, ha messo delle fodere antiallergiche sui suoi (nuovi) materassi e cuscini e ha cercato sulle etichette eventuali prodotti contenenti MIT e li ha sostituiti. Ha preso antistaminici. Il prurito è continuato.

Un secondo dermatologo ha prelevato biopsie dalla pelle della sua coscia e del suo braccio. Non erano rivelatori. Le ha iniziato con una crema steroidea per curare quello che pensava potesse essere l’eczema. Non ha avuto effetto. Quando un terzo dermatologo, consigliato da un caro amico, suggerì anche lei di avere un eczema, la paziente scoppiò in lacrime. Soffriva da più di un anno. Si sarebbe sentita così per il resto della sua vita? Quel medico ha prescritto il gabapentin, che può essere usato per trattare il dolore e il prurito causati da nervi danneggiati. Il farmaco ha aiutato: è stata in grado di dormire la notte, quando il prurito era peggiore. E ha aiutato un po ‘durante il giorno. Ma anche così, era ancora terribilmente pruriginosa.

Il marito del paziente ha iniziato a fare delle ricerche per conto suo. Ha trovato un paio di specialisti che pensava potessero aiutare. Uno era a Londra, ma un altro, la dottoressa Melissa Iammatteo, specialista in allergia e immunologia, era abbastanza vicino. Quando fece questa scoperta, però, Covid-19 stava imperversando a Westchester. Sua moglie ha fissato un appuntamento per l’inizio dell’estate, incrociando le dita che a quel punto sarebbe stato sicuro per lei vedere il medico.

Era una giornata fresca e luminosa quando la donna ha finalmente incontrato Iammatteo. All’esame, le braccia e le gambe del paziente erano coperte da macchie di pelle rossa infiammata, lucide in alcuni punti e coperte di segni di graffi. La paziente ha ripetuto la storia che aveva già raccontato una mezza dozzina di volte: si sentiva bene tranne che per questo terribile prurito che la faceva impazzire.

Iammatteo incalzò: si sentiva davvero bene? Come l’internista della paziente l’anno prima, era preoccupata per problemi che andavano oltre la pelle. Iammatteo le ha posto domande specifiche, che hanno aiutato la paziente a rendersi conto che in realtà non si sentiva in salute. Sì, ha riconosciuto la paziente, era stanca. Sì, recentemente aveva perso un po ‘di peso. E, a pensarci bene, sì, a volte si sentiva febbricitante, però, no, non aveva sudorazioni notturne.

Quando si ha a che fare con pazienti che hanno già avuto un esame approfondito e hanno visto molti fornitori, è importante concentrarsi sulle cause meno probabili di un sintomo. Iammatteo si è costretta a pensare in modo ampio a tutti i diversi tipi di malattie che possono causare prurito. Le malattie dei reni e del fegato sono cause comuni di prurito, ma i test ripetuti erano normali. L’infezione da parassiti o virus può causare prurito; avrebbe ordinato test per alcuni dei più comuni di questi, tra cui toxocara, un tipo di parassita trasportato da cani e gatti, e per l’HIV Era anche importante controllare il cancro: quasi il 10% dei pazienti con prurito persistente inspiegabile si trova a ha il cancro. Avrebbe ordinato una radiografia del torace per cercare i linfonodi ingrossati. E avrebbe indirizzato la paziente a uno specialista del cancro nel caso si fosse persa qualcosa.

Ha esaminato il piano con la paziente, che doveva andare al laboratorio e al reparto di radiologia prima di lasciare l’edificio. Iammatteo l’avrebbe chiamata con i risultati, ha detto; probabilmente ci vorrebbero alcuni giorni.

Il paziente non era a casa da molto quando ha chiamato Iammatteo. Ha avuto dei risultati. Non era una risposta, ma un indizio. La radiografia ha rivelato una massa delle dimensioni di una palla da softball nel suo petto. Iammatteo non sapeva esattamente cosa fosse ma aveva inviato l’immagine allo specialista del cancro. E aveva spostato l’appuntamento del paziente con lo specialista a quella settimana. Iammatteo era sicuro di poter dire loro esattamente cosa stava succedendo.

I giorni successivi furono una raffica di esami del sangue, scansioni e biopsie. Anche se questo era spaventoso, la paziente era ansiosa di avere finalmente una risposta, anche se significava che aveva il cancro. E questo è ciò che significava. Aveva il linfoma di Hodgkin, un insolito cancro di un tipo di globuli bianchi noti come linfociti. Questo cancro di solito inizia nel torace o nel collo e si diffonde attraverso i linfonodi. L’HL viene spesso diagnosticato quando i pazienti sviluppano linfonodi ingrossati nel collo o sotto le ascelle. Questo paziente non l’ha mai avuto. Fino al 30% dei pazienti con HL riferisce di avere prurito per mesi o occasionalmente anni prima che venga fatta una diagnosi. Perché questo accade non è ben compreso.

Il trattamento per questa malattia può essere difficile, ma la prognosi è buona. Il paziente avrebbe bisogno di mesi di chemioterapia. Non vedeva l’ora di iniziare. “Avrei fatto qualsiasi cosa per sbarazzarmi di questo prurito”, mi ha detto. Il prurito è diminuito in modo significativo dopo il primo ciclo di chemio. Dopo sei settimane era sparito completamente. E non è tornato.

Mentre la paziente si avvicinava alla fine del suo trattamento, ha rintracciato Iammatteo, che ora vede solo pazienti con gravi allergie ai farmaci, per ringraziarla per aver contribuito a sconfiggere quel prurito divorante.


Lisa Sanders, MD, è uno scrittore collaboratore per la rivista. Il suo ultimo libro è “Diagnosis: Solving the Most Baffling Medical Mysteries”. Se hai un caso risolto da condividere con il dottor Sanders, scrivile a Lisa .Sandersmd @ gmail.com.

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