Non riesci a trovare una maschera N95? Questa azienda ha 30 milioni che non può vendere.

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A un anno dall’inizio della pandemia, la maschera N95 usa e getta con filtro antivirus rimane un ambito equipaggiamento protettivo. Carenze continue hanno costretto medici e infermieri a riutilizzare i loro N95 e gli americani comuni hanno setacciato Internet – per lo più invano – per ottenerli.

Ma Luis Arguello Jr. ha un sacco di N95 in vendita – 30 milioni, in effetti, che la sua azienda a conduzione familiare, DemeTech, prodotto nei suoi stabilimenti a Miami. Semplicemente non riesce a trovare acquirenti.

Dopo che la pandemia ha rivelato un enorme bisogno di equipaggiamento protettivo e la Cina ha chiuso il suo inventario al mondo, DemeTech, un produttore di suture mediche, si è tuffato nel business delle maschere. L’azienda ha investito decine di milioni di dollari in nuovi macchinari e poi ha navigato per nove mesi processo di approvazione federale che consente la commercializzazione delle maschere.

Ma la domanda è così debole che il signor Arguello si prepara a licenziare alcuni dei 1.300 lavoratori che aveva assunto per aumentare la produzione.

“È assurdo che non possiamo fornire queste maschere alle persone che ne hanno un disperato bisogno”, ha detto.

In uno dei più sconcertanti disconnessioni tra le leggi della domanda e dell’offerta, molte delle quasi due dozzine di piccole aziende americane che recentemente si sono lanciate nel business della produzione di N95 stanno affrontando il baratro – incapaci di rompere il mercato, nonostante i voti di entrambi l’ex presidente Donald Trump e il presidente Biden “comprano americani” e sostengono la produzione interna di attrezzature mediche essenziali.

Queste aziende devono superare le abitudini di acquisto radicate dei sistemi ospedalieri, dei distributori di forniture mediche e dei governi statali. Molti acquirenti sono restii a provare il nuovo raccolto di maschere di fabbricazione americana, che spesso sono un po ‘più costose di quelle prodotte in Cina. Un altro ostacolo proviene da aziende come Amazon, Facebook e Google, che hanno vietato la vendita e la pubblicità delle maschere N95 nel tentativo di impedire ai profittatori di deviare l’attrezzatura medica vitale necessaria agli operatori sanitari in prima linea.

Ciò che è necessario, dicono gli esperti di salute pubblica e i dirigenti del settore, è una strategia ambiziosa che include prestiti federali, sussidi e direttive di acquisto del governo per garantire la redditività a lungo termine di un’industria nazionale vitale per l’interesse nazionale.

“Il governo deve chiamare l’esternalizzazione della fornitura di maschere americane per quello che è: un problema di sicurezza nazionale”, ha detto Mike Bowen, il proprietario di Prestige Ameritech, un produttore di maschere del Texas, che ha testimoniato davanti al Congresso sul bisogno di supporto produttori nazionali.

Attingendo alle sue esperienze durante la pandemia di influenza suina del 2009, ha detto che molte delle start-up difficilmente sopravviveranno senza cambiamenti sistemici. “Abbiamo già visto questo film”, ha detto il signor Bowen, un veterano del settore da 35 anni. “Se e quando la pandemia sarà finita, sarà un dannato bagno di sangue.”

Spinto in parte dal legge sulla produzione della difesa in tempo di guerra, pesi massimi nazionali come 3M e Honeywell hanno aumentato la produzione di maschere N95 nell’ultimo anno, ma i 120 milioni di maschere che sfornano ogni mese negli Stati Uniti non possono soddisfare il fabbisogno annuale del settore sanitario di 3,5 miliardi di N95. La maggior parte delle maschere realizzate dai grandi attori vengono incanalate ai distributori di farmaci che forniscono i grandi sistemi ospedalieri del paese.

Le aziende più piccole potrebbero contribuire a colmare il divario. Insieme, 19 aziende che hanno recentemente ricevuto certificazione federale produrre decine di milioni di maschere al mese; Northwell Health, una grande catena di ospedali, ha utilizzato un totale di 300.000 maschere al mese nei suoi 23 ospedali.

Le attività includono Abbigliamento protettivo per la salute, una start-up del New Jersey fondata da un chiropratico e un dirigente di un negozio che ha lottato per trovare clienti stabili, e ALG Health, un’azienda di illuminazione che produce 1,5 milioni di maschere al mese a Bryan, Ohio, ma non riesce a ottenere l’investimento finale necessario per raggiungere l’obiettivo di produrne 30 milioni al mese.

A differenza del suo predecessore, il signor Biden ha reso i rivestimenti per il viso una componente chiave del suo piano per contenere la pandemia. In uno dei suoi primi atti in qualità di presidente, Biden ha ordinato alle agenzie federali di utilizzare in modo aggressivo il DPA per promuovere la produzione nazionale di dispositivi di protezione individuale e un successivo ordine esecutivo cerca di incoraggiare l’acquisto da parte del governo di beni di produzione nazionale. Tuttavia, nessuna delle mezza dozzina di start-up intervistate per questo articolo ha affermato di essere stata contattata da funzionari federali.

“Sono incoraggiato dai passi iniziali dell’amministrazione Biden”, ha detto Scott Paul, presidente del Alliance for American Manufacturing, un gruppo industriale. “Ma il governo federale ha davvero bisogno di intensificare il suo gioco e fornire certezza alle aziende americane che hanno risposto alla chiamata nazionale all’azione, non solo per questa crisi, ma per quelle future”.

Tim Manning, coordinatore delle forniture Covid-19 della Casa Bianca, ha detto che l’amministrazione annuncerà una serie di nuovi contratti DPA per dispositivi di protezione individuale nelle prossime settimane, ma che le questioni più ampie della catena di approvvigionamento richiederebbero più tempo per essere risolte.

“Una delle nostre priorità nella nostra risposta alla pandemia è fare questo in modo da poter garantire che l’espansione della base industriale che è avvenuta possa essere sostenuta, in modo da non finire nella stessa situazione la prossima volta”, ha detto Manning in un’intervista.

Alle aziende piace Maschera degli Stati Uniti, una start-up a Fort Worth, in Texas, che ha iniziato a produrre N95 a novembre, potrebbe non essere in grado di resistere a lungo. John Bielamowicz, un agente immobiliare commerciale che ha avviato la società con un amico nelle prime settimane della pandemia, ha dichiarato di essere frustrato dalla mancanza di interesse da parte delle catene ospedaliere, delle strutture di assistenza a lungo termine e dei governi locali che acquistano all’ingrosso .

Sebbene le maschere dell’azienda siano state certificate dall’Istituto nazionale per la sicurezza e la salute sul lavoro, una divisione dei Centers for Disease Control and Prevention, il signor Bielamowicz afferma che molti acquirenti sono riluttanti a provare prodotti non familiari. I grandi ospedali preferiscono indossare maschere che già usano a causa della necessità che richiede tempo di testare nuovi modelli sui dipendenti. Ma molti acquirenti all’ingrosso attenti ai costi preferiscono acquistare quelli cinesi più economici.

Uno dei più rigetti dolorosi proveniva dalla contea di Tarrant, dove si trova la fabbrica del signor Bielamowicz. Il mese scorso la contea ha squalificato l’offerta della sua azienda perché i funzionari volevano acquistare modelli specifici di fabbricazione cinese. I funzionari della contea non hanno risposto alle richieste di commento.

“Siamo entrati in questo business perché eravamo turbati dalla dipendenza dell’America dalla produzione straniera e volevamo fare qualcosa al riguardo”, ha detto il signor Bielamowicz, le cui maschere vendono per 2,25 dollari l’una, pochi centesimi in più rispetto a quelle prodotte in Cina. “Ci lasceremo morire sulla vigna quando realizzeremo gli N95 a un prezzo competitivo?”

Mentre sperano in un intervento da Washington, United States Mask e altri produttori di N95 hanno affermato che la possibilità di vendere al pubblico tramite rivenditori online come Amazon li aiuterebbe a rimanere a galla.

La dott.ssa Monica Gandhi, specialista in malattie infettive presso l’Università della California, San Francisco, ha detto che la stragrande maggioranza degli americani che hanno abbracciato l’uso della maschera e sono preoccupati per le nuove varianti, si aggiornerebbero con entusiasmo a N95 o altri tipi di maschere di filtraggio dei virusS se fossero disponibili.

“In questo momento, le maschere ad alto filtraggio sono più importanti che mai”, ha detto.

Il problema è portare i consumatori ai loro siti web di vendita al dettaglio. Al momento, chiunque cerchi di acquistare maschere N95 su Google Shopping o Facebook Marketplace viene accolto con una pagina vuota; su Amazon, una ricerca di N95 produce una marea di venditori che vendono maschere KN95, un equivalente di fabbricazione cinese che secondo i ricercatori è meno efficace.

Lance Brown, l’amministratore delegato di Rhino Medical Supply, distributore in South Carolina, si è concentrato in modo particolare sulla vendita di N95 prodotti dalla nuova generazione di imprenditori americani. Le loro maschere, ha detto, sono superiori alla maggior parte di quelle prodotte in Cina, ma i suoi appelli all’orgoglio nazionale spesso non riescono a spostare gli acquirenti istituzionali concentrati sui profitti.

Mr. Brown ha anche spinto i rivenditori online a riconsiderare i loro divieti radicali sulle maschere N95. Il problema, ha detto, potrebbe essere facilmente risolto creando eccezioni per le maschere certificate dal governo.

“Come è possibile diffondere teorie del complotto su Facebook, ma non possiamo vendere le maschere N95 ai milioni di americani che ne hanno bisogno in questo momento?” Ha chiesto il signor Brown. “Posso capire che Facebook non voglia vendere maschere realizzate da un tizio nel suo garage, ma queste maschere soddisfano le rigide linee guida NIOSH.”

Google e Facebook ha detto che non avevano piani immediati per cambiare il loro politiche, che si basano sulla guida del Centro per la prevenzione e il controllo delle malattie. e il Organizzazione mondiale della Sanità volto a garantire che gli operatori sanitari dispongano di adeguati dispositivi di protezione. Amazon non ha risposto alle richieste di commento.

Il signor Bielamowicz, per esempio, ha scoperto i vantaggi di una piccola esposizione pubblica. Il mese scorso, mentre lui e la sua compagna stavano valutando se gettare la spugna, un locale editorialista di giornali ha scritto sulle loro tribolazioni. L’azienda è stata immediatamente sopraffatta dagli ordini di infermieri scolastici, malati di cancro e operatori essenziali, molti dei quali hanno affermato di aver rinunciato a trovare le maschere N95.

In tre giorni, l’azienda aveva esaurito l’intero stock di 250.000 maschere.

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