Quanto è grave il nostro problema con l’alcol pandemico?

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Anche prima dell’inizio della pandemia, alcuni americani bevevano molto più alcol di quanto ne avessero nei decenni passati, con conseguenze dannose. Nel 2020, i ricercatori del National Institute on Alcohol Abuse and Alcoholism (NIAAA) hanno scoperto che dal 1999 al 2017 il consumo pro capite è aumentato dell’8% e il numero di decessi correlati all’alcol è raddoppiato, molti causati da malattie del fegato. Le tendenze sono particolarmente preoccupanti per le donne: considerando che il numero di uomini che hanno riferito di aver bevuto è rimasto per lo più lo stesso, la percentuale di donne che lo hanno fatto è aumentata del 10% e il numero di donne che hanno riferito di aver bevuto in modo incontrollato o consumato circa quattro o più drink in circa due ore, è aumentato del 23 per cento. (Per gli uomini, il binge drinking è di circa cinque o più drink in quel periodo.) Le attuali linee guida dietetiche considerano il bere moderato come massimo un drink al giorno per le donne e due per gli uomini.

Quindi i ricercatori erano comprensibilmente preoccupati quando, all’inizio della pandemia, le vendite di alcol aumentarono. Erano particolarmente preoccupati per le donne, perché quantità simili di alcol le influenzano più negativamente degli uomini, aumentando le probabilità di subire lesioni dovute a incidenti e di sviluppare malattie croniche come malattie del fegato e del cuore e cancro. Ma non era chiaro se l’aumento delle vendite si sarebbe tradotto in un aumento dei consumi. Forse gli americani accumulavano alcolici come se fossero carta igienica.

Un numero crescente di ricerche, tuttavia, ha iniziato a confermare che gli americani, e le donne in particolare, stanno effettivamente bevendo di più in risposta alla pandemia. A dicembre, i ricercatori della Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health e dell’Università del Maryland, nella contea di Baltimora, hanno pubblicato i risultati di un sondaggio condotto lo scorso maggio sull’International Journal of Environmental Research and Public Health. Hanno scoperto che degli oltre 800 intervistati – quelli che hanno risposto al questionario online erano per lo più donne bianche – Il 60% beveva di più rispetto a prima del Covid-19 (Il 13% beveva meno). Più del 45 percento dei partecipanti ha affermato che le ragioni per cui bere includono un aumento dello stress. E coloro che hanno riferito di sentirsi “molto” o di stress “estremo” a causa della pandemia hanno riferito di aver bevuto di più in più giorni rispetto a quelli che ne erano stati meno colpiti. Un altro sondaggio condotto questo febbraio dall’American Psychological Association lo ha rilevato quasi un adulto su quattro ha riferito di bere di più per gestire lo stress pandemico. Sebbene lo stress sia stato a lungo un motivo comune per cui le persone si rivolgono all’alcol, la misura in cui sembra aver causato un aumento del consumo durante lo scorso anno è stata sorprendente, afferma George Koob, direttore della NIAAA “Non avrebbe dovuto essere una sorpresa, ma ci ha sorpreso, questo bere per farcela. “

Questa tendenza è particolarmente allarmante perché ricerche precedenti suggeriscono che le persone che bevono per far fronte, invece di farlo per piacere, hanno un rischio maggiore di sviluppare un disturbo da uso di alcol, che è l’incapacità di smettere o controllare il bere anche quando provoca danni. . L’alcol può essere calmante a breve termine: rallenta l’attività nell’amigdala, l’area del cervello che prepara la risposta del corpo “lotta o fuga” allo stress reale o immaginario aumentando la frequenza cardiaca e la pressione sanguigna e amplificando la nostra consapevolezza di stimoli minacciosi . Ma nel tempo, l’effetto smorzante dell’alcol sull’amigdala diminuisce, mentre la regione stessa diventa “iperattiva tra un attacco e l’altro”, secondo Aaron White, consulente scientifico senior della NIAAA Per raggiungere lo stesso livello di sollievo è necessario bere di più e di più spesso.

Ci sono già indicazioni che i gruppi che sentono lo stress più correlato alla pandemia stanno assistendo a maggiori aumenti nel consumo di alcol. Un sondaggio condotto su 12.000 medici, ad esempio, ha rilevato che oltre il 40% stava vivendo un burnout, molto probabilmente amplificato dalla pandemia, e di questi, più di un quarto stava bevendo per affrontarlo. E sebbene la ricerca pre-pandemica abbia mostrato che i genitori erano meno propensi delle persone senza figli a impegnarsi in livelli rischiosi di consumo di alcol, i genitori sembrano essere tra coloro che bevono di più ora, specialmente se i loro figli sono impegnati in una scuola a distanza.

Il comportamento di consumo più preoccupante, come prima della pandemia, sembra essere tra le donne, che hanno anche sopportato maggiormente il carico di assistenza all’infanzia creato dalla chiusura delle scuole. Uno studio pubblicato ad ottobre su The Journal of Addiction Medicine ha rilevato che tra febbraio e aprile 2020, le donne hanno avuto un aumento maggiore del consumo di alcol in eccesso rispetto agli uomini. Anche gli intervistati neri hanno riportato aumenti maggiori. Uno studio di novembre nella rivista Addictive Behaviors, sulla base di un sondaggio di aprile che ha chiesto informazioni sul consumo di alcol durante il mese precedente, ha rilevato che le donne bevevano più degli uomini in risposta allo stress pandemico, al punto che i loro livelli di assunzione erano all’incirca uguali. “Ho lasciato quello studio con più domande che risposte”, dice Lindsey Rodriguez, autrice principale dell’articolo e psicologa presso l’Università della Florida del sud. “È a causa della scuola a casa? Incertezza sul futuro? Alta pressione in più ambiti della vita? Le donne sono state colpite in modo sproporzionato da tutto ciò che riguarda il Covid-19. Questo è un altro modo per mostrare gli effetti di ciò. “

I precedenti disastri, inclusi gli attacchi terroristici dell’11 settembre, l’epidemia di SARS del 2003 e l’uragano Katrina, sono stati seguiti da un aumento dell’abuso di alcol tra coloro che li hanno vissuti e dalle loro conseguenze. Ma i ricercatori non hanno mai studiato l’impatto sul comportamento del bere di una catastrofe che è durata così a lungo ed è stata pervasiva come l’attuale pandemia. Né quegli eventi precedenti hanno aumentato l’isolamento sociale mentre hanno anche avviato cambiamenti diffusi nella disponibilità di alcol attraverso l’asporto e la consegna, come ha fatto Covid-19. C’è stato più alcol a casa, che è associato alla violenza domestica e all’abbandono dei bambini, sottolinea Carolina Barbosa, una scienziata della salute comportamentale presso RTI International, un’organizzazione di ricerca senza scopo di lucro. “Quindi non è solo la salute della persona che beve che ci interessa”, afferma Barbosa, l’autore principale dello studio sulla medicina delle dipendenze, “ma è anche l’impatto sociale sulla famiglia e sulla società in generale”.

Queste potenziali ripercussioni – su tutto, dalla salute individuale alla povertà, criminalità e violenza, che in precedenza erano state associate alla densità di venditori di alcolici in una data area – richiederanno tempo per essere spiegate e valutate. Al momento, la maggior parte dei dati disponibili sui cambiamenti del comportamento delle persone nel bere sono limitati a piccoli sondaggi. “Tutto questo suggerisce che le persone stanno iniziando a mettere in atto modelli di consumo eccessivo di alcol”, dice Elyse Grossman, un membro della politica presso Johns Hopkins e autore principale dell’articolo dell’International Journal. Si aspetta di iniziare a vedere gli effetti da uno a tre anni da adesso, che è quando l’abuso di alcol è aumentato a seguito di altre catastrofi. (Si stima che i casi di epatopatia alcolica siano già aumentati del 30% nell’ultimo anno nel sistema sanitario dell’Università del Michigan e molti di questi pazienti aggiuntivi erano giovani donne).

Eppure, nonostante le circostanze preoccupanti, almeno 20 stati stanno considerando di rendere permanenti le regole rilassate sull’alcol che hanno messo in atto durante la pandemia. E i produttori di alcol hanno sfruttato il Covid-19 come strumento di marketing in una misura che è “frustrante e sorprendente”, afferma Grossman. “Hanno usato la pandemia per aumentare le vendite e opporsi alla regolamentazione. «Hai bisogno di tempo per te stesso; dovresti bere. Hai bisogno di alcol per rilassarti; ne hai bisogno per superare questa pandemia. “” Aggiunge: “Non è un prodotto ordinario, come il caffè o le matite. È la terza causa di morte prevenibile negli Stati Uniti “

A livello di popolazione, il consumo di alcol lo scorso anno ha già messo in moto una cascata di conseguenze che sarebbe difficile invertire in assenza di importanti cambiamenti politici. Ma gli individui possono adottare misure per evitare essi stessi risultati negativi. Koob afferma che l’emergere della telemedicina durante la pandemia potrebbe essere un “rivestimento d’argento” che consentirà ai medici e ai gruppi di supporto di raggiungere più persone in difficoltà. I trattamenti esistono su “uno spettro”, osserva. “Non tutti devono intraprendere una disintossicazione di 28 giorni.” Medici e funzionari sanitari dovrebbero iniziare a rispondere ora, con iniziative come lo screening per i modelli di consumo delle persone e “messaggi migliori” su ciò che è il bere eccessivo, dice Barbosa. “Ci sono più persone che avranno bisogno di aiuto.”


Kim Tingley è uno scrittore che contribuisce alla rivista.

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