Quanto tempo possiamo vivere?

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Alla luce di queste statistiche, potresti aspettarti che anche il record per la durata di vita più lunga sia in aumento. Eppure, quasi un quarto di secolo dopo la morte di Calment, nessuno è noto per aver eguagliato, figuriamoci superato, i suoi 122 anni. La più vicina era un’americana di nome Sarah Knauss, morta all’età di 119 anni, due anni dopo Calment. La persona vivente più anziana è Kane Tanaka, 118 anni, che risiede a Fukuoka, in Giappone. Pochissime persone riescono a superare i 115 (alcuni ricercatori si sono persino chiesti se Calment sia vissuta davvero per tutto il tempo che ha affermato, anche se la maggior parte accetta il suo record come legittimo sulla base del peso delle prove biografiche).

Poiché la popolazione globale si avvicina agli otto miliardi e la scienza scopre modi sempre più promettenti per rallentare o invertire l’invecchiamento in laboratorio, la questione dei potenziali limiti della longevità umana è più urgente che mai. Quando il loro lavoro viene esaminato da vicino, è chiaro che gli scienziati della longevità hanno una vasta gamma di prospettive sfumate sul futuro dell’umanità. Storicamente, tuttavia – e in modo un po ‘impertinente, secondo molti ricercatori – le loro prospettive sono state divise in due ampi campi, che alcuni giornalisti e ricercatori chiamano i pessimisti e gli ottimisti. Quelli del primo gruppo vedono la durata della vita come uno stoppino di candela che può bruciare solo per così tanto tempo. In genere pensano che ci stiamo avvicinando rapidamente o abbiamo già raggiunto il limite della durata della vita e che non assisteremo presto a nessuno più vecchio di Calment.

Al contrario, gli ottimisti vedono la durata della vita come una fascia estremamente elastica, forse persino infinitamente elastica. Prevedono notevoli guadagni nell’aspettativa di vita in tutto il mondo, un numero crescente di persone straordinariamente longeve e, infine, supercentenari che sopravvivono a Calment, spingendo il record a 125, 150, 200 e oltre. Sebbene irrisolto, il dibattito di lunga data ha già ispirato una comprensione molto più profonda di ciò che definisce e limita la durata della vita e degli interventi che un giorno potrebbero estenderla in modo significativo.

I limiti teorici sulla durata di una vita umana hanno irritato scienziati e filosofi per migliaia di anni, ma per la maggior parte della storia le loro discussioni si sono basate in gran parte su riflessioni e osservazioni personali. Nel 1825, invece, l’attuario britannico Benjamin Gompertz ha pubblicato un nuovo modello matematico di mortalità, che ha dimostrato che il rischio di morte aumenta esponenzialmente con l’età. Se il rischio continuasse ad accelerare per tutta la vita, le persone alla fine raggiungerebbero un punto in cui sostanzialmente non avevano alcuna possibilità di sopravvivere fino all’anno successivo. In altre parole, raggiungerebbero un limite effettivo alla durata della vita.

Invece, Gompertz ha osservato che quando le persone sono entrate nella vecchiaia, il rischio di morte si è stabilizzato. “Il limite alla possibile durata della vita è un argomento che probabilmente non sarà mai determinato”, ha scritto, “anche se esistesse”. Da allora, utilizzando nuovi dati e una matematica più sofisticata, altri scienziati in tutto il mondo hanno scoperto ulteriori prove dell’accelerazione dei tassi di mortalità seguiti da altipiani di mortalità non solo negli esseri umani ma anche in numerose altre specie, tra cui ratti, topi, gamberetti, nematodi, moscerini della frutta e coleotteri.

Nel 2016 uno studio particolarmente provocatorio sulla prestigiosa rivista di ricerca Natura implicava fortemente che gli autori avessero trovato il limite alla durata della vita umana. Jan Vijg, genetista presso l’Albert Einstein College of Medicine, e due colleghi hanno analizzato i dati di mortalità di decenni di diversi paesi e hanno concluso che, sebbene l’età al momento della morte più alta riportata in questi paesi sia aumentata rapidamente tra gli anni ’70 e ’90, ha fallito a salire da allora, stagnando a una media di 114,9 anni. La durata della vita umana, sembrava, era arrivata al limite. Sebbene alcuni individui, come Jeanne Calment, potessero raggiungere età sconcertanti, erano valori anomali, non indicatori di un continuo allungamento della vita.

‘Qualcuno potrebbe correre un miglio di due minuti? No. Il corpo umano è incapace di muoversi così velocemente in base a limitazioni anatomiche. “

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