Stanno emergendo tumori avanzati, avvertono i medici, citando un calo pandemico negli screening

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Yvette Lowery di solito riceve la sua mammografia annuale intorno a marzo. Ma l’anno scorso, proprio mentre la pandemia stava prendendo piede e le strutture mediche stavano chiudendo, il centro in cui si recava ha annullato il suo appuntamento. Nessuno poteva dirle quando riprogrammare.

“Hanno appena detto di continuare a richiamare, di continuare a richiamare”, ha detto la signora Lowery, 59 anni, che vive a Rock Hill, SC

Ad agosto, la signora Lowery ha sentito un nodulo sotto il braccio ma non è riuscita a prendere un appuntamento fino a ottobre.

Alla fine, ha ricevuto una diagnosi di cancro al seno in stadio 2, ha iniziato la chemioterapia a novembre e ha avuto una doppia mastectomia questo mese.

“Ho visto molti pazienti in una fase avanzata”, ha detto il dottor Kashyap B. Patel, uno dei medici della signora Lowery e amministratore delegato di Carolina Blood and Cancer Care Associates. Se il suo cancro fosse stato scoperto lo scorso maggio o giugno, probabilmente sarebbe stato preso prima che si fosse diffuso, ha detto il dottor Patel.

Mesi di blocchi e ondate di casi di Covid in aumento durante lo scorso anno hanno chiuso cliniche e laboratori di test, o ridotto le ore in altri luoghi, con conseguente forte calo del numero di screening, anche per i tumori al seno e al colon-retto, hanno detto gli esperti.

Numerosi studi hanno dimostrato che il numero di pazienti sottoposti a screening oa cui è stata somministrata una diagnosi di cancro è diminuito durante i primi mesi della pandemia. A metà giugno, il tasso di screening per i tumori al seno, al colon e al collo dell’utero era ancora dal 29% al 36% inferiore rispetto ai livelli di prepandemia, secondo un’analisi di dati dall’Epic Health Research Network. Secondo i dati della rete, lo scorso anno sono state eseguite centinaia di migliaia di screening in meno rispetto al 2019.

“Non abbiamo ancora raggiunto”, ha affermato il dottor Chris Mast, vicepresidente dell’informatica clinica per Epic, che sviluppa cartelle cliniche elettroniche per ospedali e cliniche.

Un’altra analisi dei dati di Medicare ha suggerito che, poiché i casi Covid sono aumentati in determinati periodi nel 2020, gli screening per il cancro sono diminuiti. L’analisi – condotta da Avalere Health, una società di consulenza, per Community Oncology Alliance, che rappresenta specialisti indipendenti del cancro – ha rilevato che i livelli dei test a novembre erano circa il 25% inferiori rispetto al 2019. Il numero di biopsie, utilizzate per diagnosticare il cancro, è diminuito del circa un terzo.

Sebbene sia troppo presto per valutare il pieno impatto dei ritardi negli screening, molti specialisti del cancro si dicono preoccupati che i pazienti stiano arrivando con una malattia più grave.

“Non c’è dubbio in pratica che stiamo vedendo pazienti con cancro al seno più avanzato e cancro del colon-retto”, ha detto il dott. Lucio N. Gordan, presidente del Florida Cancer Specialists & Research Institute, uno dei più grandi gruppi di oncologia indipendenti della nazione. Sta lavorando a uno studio per vedere se, soprattutto, questi screening mancati hanno portato a più pazienti con tumori in stadio avanzato.

E anche se il numero di mammografie e colonscopie è aumentato negli ultimi mesi, molte persone con cancro rimangono non diagnosticate, riferiscono i medici.

Alcuni pazienti, come la signora Lowery, non sono riusciti a ottenere facilmente un appuntamento una volta riaperte le cliniche a causa della domanda repressa. Altri hanno saltato i test regolari o hanno ignorato i sintomi preoccupanti perché avevano paura di essere infettati o dopo aver perso il lavoro, non potevano permettersi il costo di un test.

“La paura di Covid era più tangibile della paura di perdere uno schermo che ha rilevato il cancro”, ha detto il dottor Patrick I. Borgen, la cattedra di chirurgia presso il Maimonides Medical Center di Brooklyn che guida anche il suo centro mammario. Il suo ospedale ha curato un numero così elevato di pazienti affetti da coronavirus nella fase iniziale che “ora siamo associati come ospedale Covid”, ha detto, e le persone sane sono rimaste lontane per evitare il contagio.

Anche i pazienti ad alto rischio a causa del loro corredo genetico o perché in precedenza avevano un cancro hanno perso gli screening critici. La dott.ssa Ritu Salani, direttore dell’oncologia ginecologica presso l’UCLA Health Jonsson Comprehensive Cancer Center, ha detto che una donna, che era a rischio di cancro al colon, ha avuto un test negativo nel 2019 ma non ha fatto il suo solito screening lo scorso anno a causa del pandemia.

Quando è andata dal medico, aveva un cancro avanzato. “È solo una storia devastante”, ha detto il dottor Salani. “I test di screening sono davvero progettati quando i pazienti non si sentono male.”

Ryan Bellamy non ha avuto fretta la scorsa primavera di riprogrammare una colonscopia annullata, anche se la presenza di sangue nelle sue feci lo aveva spinto a cercare i sintomi. “Non volevo davvero andare in ospedale”, ha detto il signor Bellamy. Decise che era improbabile che avesse il cancro. “Non mi stanno seguendo, quindi sto bene con Google”, si disse.

Un residente di Palm Coast, in Florida, il signor Bellamy ha detto che dopo che i suoi sintomi sono peggiorati, sua moglie ha insistito perché andasse a fare i test a dicembre, e ha avuto una colonscopia a fine gennaio. Con una nuova diagnosi di cancro del retto in stadio 3, il signor Bellamy, 38 anni, è sottoposto a radioterapia e chemioterapia.

Lo screening del colon è rimasto significativamente inferiore nel 2020, in calo di circa il 15% rispetto ai livelli del 2019, secondo i dati della rete Epic, sebbene gli screening complessivi siano diminuiti del 6%. L’analisi ha esaminato gli screening per più di 600 ospedali in 41 stati.

I malati di cancro al polmone hanno anche ritardato la ricerca di cure adeguate, ha detto il dottor Michael J. Liptay, presidente della chirurgia cardiovascolare e toracica presso il Rush University Medical Center di Chicago. Un paziente aveva un imaging che mostrava una macchia sul polmone e avrebbe dovuto seguirlo, proprio mentre la pandemia ha colpito. “Ulteriori work-up e cure sono state rinviate”, ha detto il dottor Liptay. Nel momento in cui il paziente è stato completamente valutato, il cancro era aumentato di dimensioni. “Non era una buona cosa aspettare 10 mesi”, ha detto il dottor Liptay, anche se era incerto se un trattamento precedente avrebbe cambiato la prognosi del paziente.

Proprio come le precedenti recessioni economiche hanno portato le persone a rinunciare alle cure mediche, la recessione economica durante la pandemia ha anche scoraggiato molte persone dal cercare aiuto o cure.

“Sappiamo che i tumori sono là fuori”, ha affermato la dottoressa Barbara L. McAneny, amministratore delegato dei consulenti di ematologia oncologica del New Mexico. Molti dei suoi pazienti se ne stanno alla larga, anche se hanno un’assicurazione, perché non possono permettersi franchigie o partecipazioni ai costi. “Lo stiamo vedendo, in particolare con le nostre persone più povere che vivono comunque ai margini, che vivono stipendio per stipendio”, ha detto.

Alcuni pazienti hanno ignorato i loro sintomi il più a lungo possibile. Lo scorso marzo, Sandy Prieto, una bibliotecaria scolastica che viveva a Fowler, in California, aveva dolori allo stomaco. Ma si è rifiutata di andare dal dottore perché non voleva prendere Covid. Dopo una visita telematica con il suo medico di base, ha provato farmaci da banco, ma non hanno aiutato con il dolore e la nausea. Ha continuato a declinare.

“Siamo arrivati ​​al punto in cui non avevamo scelta”, ha detto suo marito, Eric, che l’aveva ripetutamente esortata ad andare dal medico. Itterica e in grave disagio, è andata al pronto soccorso alla fine di maggio e le è stato diagnosticato un cancro al pancreas in stadio 4. È morta a settembre.

“Se non fosse stato per Covid e avremmo potuto portarla da qualche parte prima, sarebbe ancora con noi oggi”, ha detto sua sorella, Carolann Meme, che aveva cercato di persuadere la signora Prieto ad andare in un centro medico accademico dove potrebbe essere entrata in una sperimentazione clinica.

Quando pazienti come la signora Prieto non vengono visti di persona ma trattati virtualmente, i medici possono facilmente perdere sintomi importanti o raccomandare farmaci piuttosto che dire loro di entrare, ha detto il dottor Ravi D. Rao, l’oncologo che ha curato la signora Prieto. I pazienti possono sottovalutare quanto si sentono malati o trascurare di menzionare il dolore all’anca, ha detto.

“Nella mia mente, la telemedicina e il cancro non viaggiano insieme”, ha detto il dottor Rao. Anche se ha fatto uso della telemedicina durante il culmine della pandemia, dice di aver lavorato per mantenere aperti i suoi uffici.

Altri medici hanno difeso l’uso delle visite virtuali come strumento critico quando le visite ambulatoriali erano troppo pericolose per la maggior parte dei pazienti e del personale. “Siamo stati grati di avere un forte sforzo di telemedicina quando le persone semplicemente non potevano entrare nel centro”, ha detto il dottor Borgen di Maimonide. Ma ha riconosciuto che i pazienti erano spesso riluttanti a discutere i loro sintomi durante una sessione di telemedicina, in particolare una madre i cui bambini piccoli potevano ascoltare ciò che stavano dicendo. “Non è privato”, ha osservato.

Alcune reti sanitarie affermano di aver adottato misure aggressive per cercare di contrastare gli effetti della pandemia. Durante l’ordine iniziale di soggiorno a casa dello scorso anno, Kaiser Permanente, il grande gruppo di assistenza gestita con sede in California, ha individuato un numero in calo di screening e diagnosi di cancro al seno nella parte settentrionale dello stato. “I medici si sono immediatamente riuniti” per iniziare a contattare i pazienti, ha affermato la dott.ssa Tatjana Kolevska, direttrice medica del Kaiser Permanente National Cancer Excellence Program.

Kaiser si affida anche alle sue cartelle cliniche elettroniche per fissare appuntamenti per le donne che sono in ritardo per la mammografia quando prenotano un appuntamento con il loro medico di base o addirittura vogliono ottenere una prescrizione per nuovi occhiali.

Mentre la dottoressa Kolevska afferma di essere in attesa di vedere i dati per il sistema nel suo insieme, è stata incoraggiata dal numero di pazienti nel suo studio che ora sono aggiornati con le loro mammografie.

“Tutte queste cose messe in atto hanno aiutato moltissimo”, ha detto.

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