Tre piedi o sei? Le linee guida di distanziamento per le scuole stimolano il dibattito

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Il Centers for Disease Control and Prevention è chiaro e coerente nella sua raccomandazione di allontanamento sociale: per ridurre il rischio di contrarre il coronavirus, le persone dovrebbero rimanere ad almeno sei piedi di distanza dagli altri che non sono nelle loro famiglie. La linea guida vale sia che tu stia mangiando in un ristorante, sollevando pesi in una palestra o imparando una lunga divisione in una classe di quarta elementare.

Le linee guida sono state particolarmente importanti per le scuole, molte delle quali non sono state riaperte completamente perché non hanno abbastanza spazio per tenere gli studenti a due metri di distanza.

Ora, spinti da una migliore comprensione di come si diffonde il virus e da una crescente preoccupazione per i danni derivanti dal tenere i bambini fuori dalla scuola, alcuni esperti di salute pubblica chiedono all’agenzia di ridurre la distanza raccomandata nelle scuole da sei piedi a tre.

“Non mi ha mai colpito il fatto che un metro e ottanta fosse particolarmente sensibile nel contesto della mitigazione”, ha detto il dottor Ashish Jha, decano della Brown University School of Public Health. “Vorrei che il CDC uscisse e dicesse che questo non è un grosso problema.”

Domenica, il dottor Anthony S. Fauci, direttore dell’Istituto nazionale di allergie e malattie infettive, ha detto alla CNN che il CDC lo era rivedere la questione.

L’idea rimane controversa, in parte perché pochi studi hanno confrontato direttamente diverse strategie di distanziamento. Ma la questione si riduce anche a una domanda diabolicamente difficile e spesso personale: quanto è sicuro abbastanza sicuro?

“Non esiste una soglia magica per qualsiasi distanza”, ha detto il dottor Benjamin Linas, uno specialista in malattie infettive presso la Boston University. “C’è rischio a sei piedi, c’è rischio a tre piedi, c’è rischio a nove piedi. C’è sempre un rischio. ” Ha aggiunto: “La domanda è solo quanto rischio? E a cosa rinunci in cambio? “

L’origine della raccomandazione di allontanamento di sei piedi è qualcosa di un mistero. “È quasi come se fosse stato tirato fuori dal nulla”, ha detto Linsey Marr, esperta di trasmissione virale presso la Virginia Tech University.

Quando il virus è emerso per la prima volta, molti esperti credevano che fosse trasmesso principalmente attraverso grandi goccioline respiratorie, che sono relativamente pesanti. Vecchi studi scientifici, alcuni risalenti a più di un secolo, hanno suggerito che queste goccioline tendono a non viaggiare più di tre o sei piedi. Questa osservazione, così come l’abbondanza di cautela, potrebbe aver spinto il CDC a dare il suo suggerimento di sei piedi, ha detto il dottor Marr.

Ma quella raccomandazione non era universale. L’American Academy of Pediatrics raccomanda da tre a sei piedi di distanza sociale nelle scuole, ma l’Organizzazione mondiale della sanità consiglia solo un metro, o 3,3 piedi.

E nell’ultimo anno, gli scienziati hanno appreso che le goccioline respiratorie non sono la modalità principale di trasmissione del coronavirus. Invece, il virus si diffonde principalmente attraverso minuscole goccioline trasportate dall’aria note come aerosol, che possono viaggiare per distanze maggiori e fluire attraverso le stanze in modi imprevedibili.

I dati suggeriscono anche che le scuole sembrano esserlo ambienti a rischio relativamente basso; i bambini sotto i 10 anni sembrano trasmettere il virus meno prontamente degli adulti.

Negli ultimi mesi, ci sono stati accenni che una distanza di sei piedi potrebbe non essere necessaria negli ambienti scolastici. I tassi di casi sono stati generalmente bassi anche nelle scuole con politiche di distanziamento più flessibili. “Sappiamo che molte scuole hanno aperto fino a meno di sei piedi e non hanno visto grandi epidemie”, ha detto il dottor Jha.

In un’analisi del 2020 di studi osservazionali in una varietà di contesti, i ricercatori hanno scoperto tale distanza fisica di almeno un metro ha ridotto sostanzialmente le velocità di trasmissione di diversi coronavirus diversi, compreso quello che causa il Covid-19. Ma hanno trovato alcune prove che suggeriscono che una linea guida di due metri “potrebbe essere più efficace”.

“Uno dei dati davvero importanti che è mancato è un confronto diretto testa a testa di luoghi che avevano implementato tre piedi di distanza contro sei piedi di distanza”, ha detto la dott.ssa Elissa Perkins, direttrice della medicina di emergenza malattie infettive management presso la Boston University School of Medicine.

La dott.ssa Perkins e i suoi colleghi hanno recentemente condotto un simile confronto approfittando di un esperimento naturale nel Massachusetts. La scorsa estate, il dipartimento dell’istruzione dello stato ha emesso delle linee guida che raccomandano una distanza da tre a sei piedi nelle scuole che stavano progettando di riaprire in autunno. Di conseguenza, le politiche scolastiche variavano: alcuni distretti imponevano una rigorosa distanza di sei piedi, mentre altri ne richiedevano solo tre. (Lo stato richiedeva che tutti i membri del personale, così come gli studenti di seconda elementare e superiori, indossassero maschere.)

I ricercatori hanno scoperto che la strategia di allontanamento sociale non ha avuto alcun effetto statisticamente significativo sui tassi di casi di Covid-19, ha riferito il team sulla rivista Clinical Infectious Diseases la scorsa settimana. Lo studio ha anche scoperto che i tassi di Covid-19 erano inferiori nelle scuole rispetto alle comunità circostanti.

Gli autori affermano che i risultati rassicurano sul fatto che le scuole possono allentare i loro requisiti di distanza ed essere comunque al sicuro, a condizione che adottino altre precauzioni, come l’applicazione di una maschera universale.

“Il mascheramento sembra ancora essere efficace”, ha detto il ricercatore capo Dr. Westyn Branch-Elliman, uno specialista in malattie infettive presso il VA Boston Healthcare System. “E quindi, a condizione che abbiamo mandati di mascheramento universali, penso che sia molto ragionevole passare a una raccomandazione di tre piedi.”

Non tutti trovano lo studio così convincente. A. Marm Kilpatrick, ricercatore in malattie infettive presso l’Università della California, Santa Cruz, ha affermato che i dati del distretto scolastico erano troppo rumorosi per trarne conclusioni definitive. “Non ti permette davvero di ottenere, credo, una risposta in cui puoi sentirti davvero sicuro”, ha detto.

Gli autori dello studio hanno riconosciuto di non poter escludere la possibilità che una maggiore distanza fornisse un piccolo vantaggio.

Con la trasmissione di aerosol, la sicurezza generalmente aumenta con la distanza; più lontano viaggiano gli aerosol, più si diluiscono. “È come essere vicino a un fumatore”, ha detto il dottor Marr. “Più ti avvicini, più inspirerai.”

E a parte la distanza, più persone ci sono in una stanza, maggiori sono le probabilità che uno di loro venga infettato dal coronavirus. Una regola di sei piedi aiuta a ridurre questo rischio, ha detto Donald Milton, un esperto di aerosol presso l’Università del Maryland: “Se le persone sono a sei piedi di distanza, non puoi imballarle. E quindi, è più sicuro solo perché è meno denso. “

Maschere e una buona ventilazione fanno molto per ridurre il rischio. Con queste misure in atto, la differenza tra tre e sei piedi era probabilmente relativamente piccola, hanno detto gli scienziati. E se il Covid-19 non è molto diffuso nella comunità circostante, è probabile che il rischio assoluto di contrarre il virus nelle scuole rimanga basso, fintanto che queste protezioni sono in atto.

“Possiamo sempre fare le cose per ridurre ulteriormente i nostri rischi”, ha detto il dottor Marr. “Ma a un certo punto, raggiungi rendimenti decrescenti e devi pensare ai costi per cercare di ottenere queste ulteriori riduzioni del rischio.”

Alcuni esperti affermano che un piccolo aumento del rischio è controbilanciato dai benefici della riapertura completa delle scuole. “Cercare di seguire la linea guida di sei piedi non dovrebbe impedirci di riportare i bambini a scuola a tempo pieno con maschere, con una distanza di almeno tre piedi”, ha detto il dottor Marr.

Altri hanno detto che era troppo presto per allentare le linee guida del CDC. “In definitiva, penso che potrebbe esserci un posto per questa guida mutevole”, ha detto in una e-mail Saskia Popescu, epidemiologa di malattie infettive presso la George Mason University. “Ma non è ora, quando stiamo lottando per vaccinare le persone, stiamo ancora assistendo a oltre 60.000 casi al giorno e stiamo cercando di non invertire i progressi che abbiamo fatto”.

Persino i sostenitori della modifica della linea guida affermano che qualsiasi spostamento verso una distanza più ampia dovrà essere fatto con attenzione e in combinazione con altre misure precauzionali. “Se ti trovi in ​​un’area in cui non c’è una forte tendenza a fare affidamento sulle maschere, non credo che sarebbe saggio estrapolare i nostri dati a quell’ambiente”, ha detto il dott. Perkins.

Inoltre, i funzionari rischiano di confondere i messaggi sulla salute pubblica se stabiliscono standard diversi per le scuole rispetto ad altri spazi condivisi. “Mi sono evoluto su questo”, ha detto il dottor Linas. “La scorsa estate ho pensato, ‘Come spiegheremo alla gente che è alto un metro e ottanta ovunque tranne che per le scuole? Non sembra coerente e problematico. “”

Ma le scuole sono uniche, ha detto. Sono ambienti relativamente controllati che possono applicare determinate misure di sicurezza e hanno vantaggi unici per la società. “I vantaggi della scuola sono diversi dai vantaggi dei cinema o dei ristoranti”, ha detto. “Quindi sarei disposto ad assumermi un po ‘più di rischio solo per tenerli aperti.”

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