Una nuova influenza aviaria salta agli esseri umani. Finora, non è un problema

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Quando un virus dell’influenza aviaria ha colpito un importante allevamento di pollame in Russia all’inizio di quest’anno, è stato un promemoria che il coronavirus che causa la pandemia non era l’unico virus pericoloso là fuori.

Le autorità hanno rapidamente testato gli uccelli e sono passate alla marcia alta, uccidendo 800.000 polli, smaltendo le carcasse e pulendo la fattoria per fermare la potenziale diffusione ad altri allevamenti di polli. Ma erano anche preoccupati per gli umani.

Hanno testato gli uccelli e sequenziato il virus, determinando che si trattava del ceppo H5N8 dell’influenza aviaria, altamente pericoloso sia per gli uccelli selvatici che per quelli domestici. È stabilito in Asia e ha causato sempre più epidemie mortali negli uccelli in Europa. I virus H5N8 hanno infettato alcuni allevamenti di pollame negli Stati Uniti, ma i virus provengono da una linea di virus diversa ma correlata, distinta dagli attuali virus H5N8 in Asia e in Europa. I virus influenzali si combinano e mutano frequentemente in modi imprevedibili.

Nel breve periodo dal 25 dicembre 2020 al 14 gennaio di quest’anno, più di sette milioni di uccelli sono stati persi a causa delle epidemie di H5N8 in Europa e in Asia. La sola Europa ha avuto 135 focolai tra il pollame e 35 tra gli uccelli selvatici. Naturalmente, per contestualizzare i numeri, gli esseri umani consumano circa 65 miliardi di polli ogni anno e una stima mette il numero di polli sul globo in qualsiasi momento a 23 miliardi.

Per quanto dannoso sia stato l’H5N8 per gli uccelli, non aveva mai infettato le persone. Fino a febbraio. Le autorità sanitarie russe hanno anche testato circa 200 delle persone coinvolte nella pulizia della fattoria di Astrakhan, utilizzando tamponi nasali e successivamente esami del sangue per gli anticorpi. Hanno riferito che per la prima volta, l’H5N8 era balzato alle persone. Sette dei lavoratori sembravano essere stati infettati dal virus, anche se nessuno di loro si è ammalato. Solo uno di questi sette casi, tuttavia, è stato confermato dal sequenziamento genetico del virus.

Tuttavia, il potenziale pericolo del nuovo virus e il suo balzo sugli esseri umani hanno fatto scattare un campanello d’allarme per il dottor Daniel R. Lucey, medico e specialista in pandemie alla Georgetown University.

Per la dottoressa Lucey, nessun altro sembrava considerare l’infezione degli esseri umani con H5N8 come “motivo di preoccupazione”. Ha aggiunto: “Penso che sia preoccupante”.

Altri scienziati hanno affermato di non essere così preoccupati.

Il dottor Florian Krammer, un ricercatore sull’influenza presso la Icahn School of Medicine a Mt. Sinai, ha detto di essere più preoccupato per altri virus dell’influenza aviaria come l’H5N1 che si sono già dimostrati pericolosi per le persone. Un altro virus dell’influenza aviaria, H7N9, persone infettate per la prima volta nel 2013. Ci sono stati più di 1.500 casi confermati e più di 600 decessi da allora. Dal 2017 ci sono stati solo tre casi confermati e il virus non passa facilmente da persona a persona.

È sempre possibile che qualsiasi virus possa evolvere nella trasmissione da uomo a uomo, oltre a diventare più pericoloso. Ma H5N8 avrebbe entrambi gli ostacoli per saltare. Rispetto ad altre minacce virali, il dottor Krammer ha detto: “Non sono preoccupato”.

Il dottor Richard J. Webby, uno specialista in influenza presso il St. Jude Graduate School of Biomedical Sciences e direttore del Centro di collaborazione dell’OMS per gli studi sull’ecologia dell’influenza negli animali e negli uccelli, ha affermato che tutti i virus H5 sono fonte di preoccupazione perché alcuni di loro hanno infettato e ucciso persone. Ma, ha detto, “Hanno tutti lo stesso tipo di capacità di legame con le cellule umane, che è limitata”, ha detto. I virus influenzali usano un modo leggermente diverso per attaccarsi alle cellule degli uccelli rispetto alle cellule degli esseri umani e essere bravi in ​​uno di solito significa non essere bravi con l’altro.

Il dottor Webby ha anche affermato che mentre sette infezioni sarebbero sicuramente preoccupanti, solo una è stata confermata. I test degli altri sei hanno coinvolto tamponi nasali e test degli anticorpi nel sangue. Nelle persone senza sintomi, ha detto, i tamponi nasali possono semplicemente indicare che avevano inalato il virus. Ciò non significa che li avesse infettati.

Anche i test degli anticorpi del sangue hanno un potenziale di errore, ha detto, e potrebbero non essere in grado di distinguere l’esposizione a un virus influenzale da un altro.

Né ha visto alcuna base scientifica per suggerire che l’H5N8 abbia maggiori probabilità di qualsiasi altra influenza aviaria di evolvere la trasmissione da uomo a uomo. Ma qualsiasi virus potrebbe evolvere questa capacità.

Il dottor Lucey ha detto di essere rincuorato nel vedere che i Centri statunitensi per il controllo e la prevenzione delle malattie avevano preparato un vaccino candidato per l’H5N8 prima che avesse infettato gli esseri umani. I vaccini candidati sono semplicemente i primi passi nella pianificazione di potenziali problemi e non sono stati sottoposti ad alcun test. Esistono per molti virus.

“Gli esseri umani dovrebbero essere regolarmente testati quelli per il virus, proprio al momento dell’epidemia negli uccelli”, ha detto il dottor Lucey. È favorevole al protocollo seguito ad Astrakahn e sostiene che per qualsiasi focolaio tra gli uccelli, le autorità sanitarie pubbliche dovrebbero testare le persone che sono esposte a uccelli malati con tamponi nasofaringei e un test degli anticorpi, seguito da altri test degli anticorpi poche settimane dopo.

Un imminente editoriale sulla rivista Travel Medicine and Infectious Disease riprende anche l’incidente di Astrakahn e chiede un maggiore monitoraggio di tutti i virus H5.

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