Uno strumento chiave nel monitoraggio di Covid: il Freedom of Information Act

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Times Insider spiega chi siamo e cosa facciamo e fornisce approfondimenti dietro le quinte su come si fonda il nostro giornalismo.

Nei primi mesi della pandemia, sacche di dati in alcune comunità statunitensi suggerivano che il coronavirus stesse infettando e uccidendo i neri e i latini a tassi molto più alti rispetto ai bianchi. Un team di giornalisti del New York Times che monitoravano i focolai in tutto il paese riteneva che l’acquisizione di dati nazionali granulari dai Centers for Disease Control and Prevention potesse confermare questa tendenza. C’era solo un problema: il governo federale non ha soddisfatto la richiesta e-mail dei giornalisti per i dati.

Per superare questo ostacolo, i giornalisti del Times si sono affidati a una legge vecchia di decenni nota come Freedom of Information Act, che garantisce l’accesso pubblico ai documenti di quasi tutte le agenzie federali e alle leggi statali sui registri aperti. Dopo che i giornalisti hanno ottenuto i dati, il loro articolo, pubblicato a luglio, ha fornito un quadro dettagliato di 640.000 infezioni rilevate in quasi 1.000 contee degli Stati Uniti, lo sguardo più completo sui casi di coronavirus in tutto il paese fino a quel momento. Anche il rapporto confermato che i neri e i latini stavano davvero sopportando il peggio della pandemia.

Nell’ultimo anno, dozzine di giornalisti del Times a cui sono stati negati i dati relativi al caso hanno presentato più di 400 FOIA o altre richieste di documenti aperti alle agenzie governative. Attraverso molte di queste richieste, i giornalisti sono stati in grado di monitorare casi e decessi e scoprire le posizioni delle epidemie di Covid-19.

“Avere buone informazioni, avere dati solidi e rimanere davvero rispettosamente in cima alle agenzie per assicurarsi che siano trasparenti porta a una migliore responsabilità e, si spera, una migliore politica”, ha detto Mitch Smith, corrispondente di National Desk che copre il Midwest ed è stato i giornalisti che hanno riportato la storia della disuguaglianza razziale.

Presentare una richiesta FOIA è, per la maggior parte, semplice come scrivere un’e-mail. Un giornalista può inviare un modulo sul sito web FOIA federale o un equivalente statale, specificando le informazioni richieste. Gli ufficiali FOIA approveranno o negheranno la richiesta, anche se a volte non prendono una decisione per un periodo prolungato – settimane, mesi, a volte anni.

I giornalisti possono presentare ricorso dopo un diniego o dopo che è trascorso un termine per decidere o rispondere a una richiesta, ma se l’appello fallisce o se un’agenzia non risponde, i giornalisti possono citare in giudizio per ricevere le informazioni, come ha fatto il Times per ottenere il CDC dati alla base della sua relazione sulla disuguaglianza razziale. A volte, i governi cercano di creare blocchi stradali sotto forma di addebiti esorbitanti per condurre una ricerca di documenti o richiedere a un giornalista di essere residente nello stato in cui è presentata la richiesta, o semplicemente richiedere che un modulo sia consegnato a mano a un posto ufficio. In alcuni di questi casi, i tribunali possono nuovamente essere un ricorso.

Danielle Ivory, una giornalista investigativa per il Times, ha iniziato a presentare richieste FOIA e registrazioni aperte subito dopo essere entrata a far parte del team di monitoraggio Covid un anno fa. All’inizio, lei ei suoi colleghi hanno presentato richieste in quasi tutti gli stati per ottenere elenchi di case di cura con casi di coronavirus e decessi. La signora Ivory ha stimato che in seguito, nel riferire sui cluster di coronavirus nelle università, avevano inviato oltre 200 richieste ad almeno 150 college solo per i dati dei casi, il che li ha aiutati a rintracciare più di 400.000 casi Covid nelle università nel 2020.

“Molti di questi luoghi non volevano divulgare le informazioni”, ha detto la signora Ivory. “Alcuni luoghi ci hanno detto che pensavano che fosse privato. Chiedevamo informazioni aggregate, quindi non eravamo d’accordo con tale valutazione e in molti casi avevamo ragione, perché alcuni di loro finirono per darcela “.

Quando le carceri e le carceri hanno iniziato a segnalare picchi di epidemie di coronavirus lo scorso anno, le richieste di registrazioni aperte si sono rivelate fondamentali per monitorare la diffusione dei casi. Danya Issawi, un membro del team che ha lavorato a quel progetto, ha affermato che l’archiviazione di FOIA negli uffici dello sceriffo e nei dipartimenti sanitari locali è diventata quasi una routine quotidiana, non solo per ottenere un numero di infezioni e decessi in queste strutture, ma anche per le popolazioni delle strutture di detenzione e informazioni sui test.

“Tutti questi dati rappresentano vite umane reali e conseguenze umane reali in luoghi che non condividono facilmente i numeri”, ha detto la signora Issawi. “Ogni volta che inoltriamo un FOIA e otteniamo informazioni indietro, sembra che tu stia colmando un piccolo divario con qualcuno che potrebbe avere persone care o un amico.”

Ora, mentre gli sforzi di vaccinazione continuano, le richieste FOIA e altre applicazioni di record aperti possono continuare a svolgere un ruolo vitale nel richiedere ai governi di essere trasparenti. I giornalisti del Times hanno presentato dozzine di richieste FOIA solo quest’anno, controllando i modelli di distribuzione o le aree problematiche.

Ma la signora Ivory è sempre ottimista sul fatto che, poiché sempre più persone vedono il valore di questi dati, potrebbe diventare più facile da ottenere. “Onestamente, sono davvero fiduciosa”, ha detto.

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