Variante di virus trovata per la prima volta in Gran Bretagna, ora in rapida diffusione negli Stati Uniti

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Una variante più contagiosa del coronavirus trovato per la prima volta in Gran Bretagna si sta diffondendo rapidamente negli Stati Uniti, raddoppiando all’incirca ogni 10 giorni, secondo un nuovo studia.

Analizzando mezzo milione di test sul coronavirus e centinaia di genomi, un team di ricercatori ha previsto che in un mese questa variante potrebbe diventare predominante negli Stati Uniti, portando potenzialmente un’ondata di nuovi casi e un aumento del rischio di morte.

La nuova ricerca offre il primo sguardo a livello nazionale sulla storia della variante, noto come B.1.1.7, da quando è arrivato negli Stati Uniti alla fine del 2020. Il mese scorso, i Centers for Disease Control and Prevention messo in guardia che B.1.1.7 potrebbe diventare predominante entro marzo se si comportasse come ha fatto in Gran Bretagna. Il nuovo studio conferma quel percorso previsto.

“Niente in questo documento è sorprendente, ma le persone hanno bisogno di vederlo”, ha detto Kristian Andersen, coautore dello studio e virologo presso lo Scripps Research Institute di La Jolla, in California. “Dovremmo probabilmente prepararci per questo lignaggio predominante nella maggior parte dei luoghi degli Stati Uniti entro marzo “.

Il team del Dr. Andersen ha stimato che la velocità di trasmissione di B.1.1.7 negli Stati Uniti è dal 30% al 40% superiore a quella delle varianti più comuni, sebbene tali cifre possano aumentare con l’arrivo di più dati, ha affermato. La variante è già stata implicata in picchi in altri paesi, tra cui Irlanda, Portogallo e Giordania.

“Potrebbe davvero esserci una situazione molto grave che si sviluppa nel giro di mesi o settimane”, ha detto Nicholas Davies, un epidemiologo presso la London School of Hygiene and Tropical Medicine che non è stato coinvolto nello studio. “Questi potrebbero essere i primi segnali che giustificano un’indagine urgente da parte delle autorità sanitarie pubbliche”.

Il dottor Davies ha avvertito che i dati statunitensi sono più precisi di quelli della Gran Bretagna e di altri paesi che lo hanno fatto sistemi nazionali di monitoraggio delle varianti. Tuttavia, ha trovato particolarmente preoccupanti i risultati di alcune parti degli Stati Uniti. In Florida, dove il nuovo studio indica che la variante si sta diffondendo particolarmente rapidamente, il dottor Davies teme che una nuova ondata possa colpire anche prima rispetto al resto del paese.

“Se questi dati sono rappresentativi, potrebbe esserci un tempo limitato per agire”, ha detto.

Dr. Andersen e i suoi colleghi pubblicato il loro studio online di domenica. Non è ancora stato pubblicato su una rivista scientifica.

Quando il governo britannico ha annunciato la scoperta di B.1.1.7 il 20 dicembre, il dottor Andersen e altri ricercatori negli Stati Uniti hanno iniziato a controllarlo in campioni di coronavirus americani. Il primo caso si presentò il 29 dicembre in Colorado e il dottor Andersen ne trovò un altro subito dopo a San Diego. In breve tempo è stato avvistato in molte altre parti del paese.

Ma era difficile determinare quanto fosse diffusa la variante. B.1.1.7 contiene un insieme distintivo di 23 mutazioni sparsi in un genoma lungo 30.000 lettere genetiche. Il modo migliore per capire se un virus appartiene al lignaggio B.1.1.7 è sequenziare il suo intero genoma, un processo che può essere eseguito solo con macchine speciali.

Il CDC ha stipulato un contratto con Helix, una società di test di laboratorio, per esaminare i campioni di Covid-19 alla ricerca di segni di B.1.1.7. La variante può fornire un risultato negativo su uno dei tre test che Helix utilizza per trovare il coronavirus. Per ulteriori analisi, Helix ha inviato questi campioni sospetti a Illumina per il sequenziamento dei loro genomi. Il mese scorso Helix ha contattato il Dr. Andersen e i suoi colleghi per aiutare ad analizzare i dati.

Analizzando 212 genomi B.1.1.7 americani, il team del Dr. Andersen ha concluso che la variante molto probabilmente è arrivata per la prima volta negli Stati Uniti alla fine di novembre, un mese prima di essere rilevata.

La variante è stata introdotta separatamente nel paese almeno otto volte, molto probabilmente a causa di persone che si recavano negli Stati Uniti dalla Gran Bretagna tra il Ringraziamento e il Natale.

I ricercatori hanno combinato i dati del sequenziamento del genoma con i risultati complessivi del test di Helix per ottenere una stima della velocità con cui la variante si è diffusa. È cresciuto in modo esponenziale più comune negli ultimi due mesi.

In Florida, gli scienziati stimano che più del 4% dei casi sia ora causato da B.1.1.7. La cifra nazionale può essere dell’1% o del 2%, secondo i calcoli della sua squadra.

Se questo è vero, allora mille o più persone potrebbero essere infettate dalla variante ogni giorno. Il CDC ha registrato solo 611 casi B.1.1.7, attestante l’inadeguatezza della sorveglianza genomica del paese.

In alcune parti del paese in cui Helix non esegue molti test, è probabile che fornisca una sottostima della diffusione, ha ammonito il dottor Andersen.

“Chiaramente non è abbastanza”, ha detto. “Posso garantirti che ci sono luoghi in cui B.1.1.7 potrebbe essere relativamente prevalente ormai che non vorremmo riprendere.”

Nathan Grubaugh, un virologo dell’Università di Yale che non è stato coinvolto nel nuovo studio, afferma che i dati chiariscono che l’incidenza di B.1.1.7 sta aumentando proprio come gli scienziati avevano avvertito che avrebbe fatto. Ma non pensa che il nuovo studio riveli esattamente come sta crescendo. “Non rivela davvero la causa a questo punto”, ha detto.

È possibile che le catene di trasmissione B.1.1.7 si stiano diffondendo più velocemente di altri virus. Oppure potrebbe essere che B.1.1.7 fosse più comune tra i viaggiatori in arrivo che iniziarono nuovi focolai.

“Penso ancora che siamo a poche settimane dal sapere davvero come andrà a finire”, ha detto il dottor Grubaugh.

La contagiosità di B.1.1.7 lo rende una minaccia da prendere sul serio. Le misure di sanità pubblica che funzionano su altre varianti potrebbero non essere sufficienti per fermare B.1.1.7. Più casi negli Stati Uniti significherebbero più ricoveri, potenzialmente stressanti ospedali che solo ora si stanno riprendendo da un numero record di pazienti il ​​mese scorso.

A peggiorare le cose, il dottor Davies ei suoi colleghi della London School of Hygiene and Tropical Medicine pubblicato uno studio online mercoledì suggerendo che il rischio di morire di B.1.1.7 è superiore del 35% rispetto ad altre varianti. Lo studio deve ancora essere pubblicato su una rivista scientifica.

Le comunità possono adottare misure per combattere varianti come B.1.1.7, come il Dr. Grubaugh e i suoi colleghi della Yale University recentemente descritto nella rivista Cell. Ad esempio, hanno affermato, i funzionari sanitari dovrebbero rafforzare i messaggi sull’indossare maschere efficaci, evitare grandi raduni e assicurarsi che gli spazi interni siano ben ventilati.

Gli scienziati hanno anche esortato i governi a richiedere un congedo per malattia alle persone con diagnosi di Covid-19 per fermare la diffusione sul posto di lavoro. “Tali misure potrebbero aiutare a ridurre in modo significativo la trasmissione della comunità”, hanno scritto il dottor Grubaugh e i suoi coautori.

Le vaccinazioni possono anche essere parte della strategia per combattere B.1.1.7. In Israele, dove la variante è ora predominante, i nuovi casi, le malattie gravi e i ricoveri sono già diminuiti in modo significativo nelle persone sopra i 65 anni, un gruppo a cui è stata data la massima priorità per i vaccini.

“Quello che dobbiamo fare con gli attuali vaccini è portarli a quante più persone possibile il più rapidamente possibile”, ha detto il dott. Andersen.

Ridurre B.1.1.7 ridurrà anche il rischio che la variante si evolva in qualcosa di ancora peggiore. Già in Gran Bretagna, i ricercatori hanno trovato campioni di B.1.1.7 che hanno ottenuto una nuova mutazione con il potenziale per rendere i vaccini meno efficaci. Non è chiaro se questi virus diventeranno comuni. Ma dimostrano che il coronavirus ha ancora molto spazio evolutivo da esplorare.

“Dovremmo aspettarci che spuntino qui”, ha detto il dottor Andersen. “Tutto ciò che era vero altrove lo sarà anche qui, e dobbiamo affrontarlo.”

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